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Storie dai Tropici

Mambalgina meglio della morfina, ce la regala un serpente

(Valbonne, Francia - 4/10/2012)

Si chiama mambalgina ed è un antidolorifico potente quanto la morfina ma con meno effetti collaterali. Il fatto curioso è che la sostanza sia stata isolata dal veleno di una delle specie di serpente africano più pericolose, il mamba nero.

La domanda è: perchè un serpente dovrebbe secernere anche un antidolorifico insieme alle micidiali neurotossine che compongono il suo veleno? Oltrettutto, la mambalgina è presente solo nel veleno del mamba nero, spiegano i ricercatori, che hanno esaminato una cinquantina di specie diverse di serpente e altrettanti veleni prima di riuscire ad individuare il potente antidolorifico.

Il mamba nero (Dendroaspis polylepis) vive nell'africa subsahariana ed è un fascio di muscoli che raggiunge la lunghezza di quattro metri. Non a caso è conosciuto come il serpente dai sette passi; in assenza di cure immediate la letalità del suo veleno è del 100%. Tuttavia, i morsi di mamba nero sono piuttosto rari, visto che il serpente non ama aggirarsi nelle zone popolate dall'uomo.

Secondo Nicholas Casewell, esperto di veleni di serpente presso la Scuola di Medicina Tropicale di Liverpool, l'analgesico potrebbe agire in combinazione con altre tossine che hanno l'effetto di impedire alla preda di allontanarsi. Ma è solo un'ipotesi. Probabilmente si tratta di un meccanismo di azione completamente diverso da quello conosciuto per gli altri antidolorifici.

L'eccitazione è grande, se l'effetto analgesico riscontrato nei topi fosse confermato nei test che saranno effettuati sull'uomo, si tratterebbe della scoperta del secolo; ad oggi non esistono farmaci capaci di alleviare in modo significativo il dolore senza produrre effetti indesiderati che, specialmente a lungo andare, possono causare gravi danni all'organismo umano.

La strada per trasformare la mambalgina in un farmaco sicuro ed efficace sull'uomo è comunque ancora lunga e piena di ostacoli. Ma è probabile che presto sapremo di più sul mamba nero e sul suo terribile veleno.

Altri dettagli: Nature
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