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Storie dai Tropici

Mostri marini riemergono dal passato in Perù

(Lima, Perù - 1/7/2010)

I ricercatori lo hanno chiamato Leviatano, in onore di Melville e del suo Moby Dick. I resti del mostro marino vissuto 12 milioni di anni fa sono stati scoperti in Perù, nella regione costiera meridionale del deserto di Ica.
Si tratta del più grande capodoglio fossile mai ritrovato: il teschio misura tre metri e la mandibola è provvista di denti giganteschi, lunghi fino a 36 cm. Secondo le ricostruzioni eseguite dai ricercatori, la lunghezza totale della spaventosa creatura doveva aggirarsi intorno ai 13-17 metri.

Con queste dimensioni e con fauci così possenti, il super predatore dei mari era in grado di nutrirsi di prede molto grandi, fino a 8 metri di lunghezza.
Ed è interessante notare, dicono gli autori, che nello stesso periodo e nelle stesse acque viveva un altro mostro, uno squalo bianco lungo circa 15 metri. E' probabile che le due creature combattessero aspre battaglie tra loro e con le altre creature giganti del tempo.

Leviathan melvillei è l'antenato del moderno capodoglio, una specie tuttora provvista di potentissimi denti, sebbene molto più piccoli di quelli trovati negli scavi in Perù.
Nel corso dell'evoluzione il grande cetaceo, che preferisce le acque tropicali ma che si spinge anche nei mari più freddi, ha perso il suo ruolo di feroce predatore e si nutre di calamari, seppie, polpi ed altre specie di piccole dimensioni.

Non si hanno prove certe sulle cause che hanno portato l'antico animale all'estinzione. I ricercatori ipotizzano che i cambiamenti del clima e le modifiche dell'ambiente abbiano costretto la creatura a cambiare le proprie abitudini alimentari, dando quindi origine all'attuale capodoglio.
La nicchia ecologica lasciata dal Leviathan carnivoro sarebbe stata invece occupata dalle orche marine.

Lo studio, condotto da un team di paleontologi di Lima, Rotterdam, Parigi, Bruxelles e Pisa, è apparso sulla rivista Nature

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